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Los cdigos de barras se erigen como el elemento imprescindible para la identificacin de productos actual
(16-05-2011)

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Los códigos de barras son una de las soluciones más rentables para codificar información y datos variables en envases. En vista del continuo cambio que experimentan los datos de los códigos de barras y la elevada frecuencia de adaptación del diseño de impresión que esto provoca, la impresión inkjet ha demostrado ser la tecnología de marcado más precisa y flexible.

Las finas barras negras de los códigos de barras están siempre presentes en los productos que nos rodean y en nuestras compras: hoy en día es difícil encontrar un envase, una etiqueta de precio o cualquier otra etiqueta que no tenga un código de barras de varios centímetros de ancho, que provoca un pitido al pasar por el lector de la caja.

La tecnología para generar códigos legibles mecánicamente se desarrolló hace sesenta años aproximadamente, lo que permitió registrar en un código información relacionada con la identificación de un producto, como el origen, el tipo, la serie, la carga, el precio, etc. Los primeros en utilizar esta tecnología fueron las grandes cadenas de supermercados en EE. UU. y Suiza, que revolucionaron por completo el concepto logístico al integrar estas series de números combinados.

Hoy en día se utilizan cientos de tipos de códigos de barras diferentes en todo el mundo. Existe una amplísima variedad de tecnologías de códigos de barras en los diferentes campos de aplicación y el número sigue creciendo. Podemos encontrar desde los códigos de barras normales, como los códigos EAN, hasta los códigos DataMatrix (matrices de datos) 2D, en los que se combinan líneas o puntos para almacenar más información por unidad de superficie.

En la actualidad los códigos de barras siguen siendo una de las soluciones más rentables para marcar y codificar envases y productos con datos variables e información que cambia con frecuencia. Esta característica se suma a la tendencia de buscar tecnologías que permitan almacenar cada vez más datos en un código de barras. Entre otros factores, esta tendencia responde al hecho de que las regulaciones legales requieren el uso de una gran cantidad de codificaciones y marcas diferentes. Por ejemplo, desde 2010 en Francia todos los envases de productos farmacéuticos deben tener un código de tres líneas.

Códigos de barras: la base de datos moderna

Por motivos de legibilidad, los códigos de barras se deben imprimir sobre superficies de alto contraste, que no provoquen reflejos. La suciedad, así como una mala calidad de impresión son factores negativos que pueden hacer incluso que un código quede inutilizable. Los códigos de barras más utilizados son los códigos 1D (códigos de líneas paralelas) y los códigos 2D (imagen de píxeles), como el código QR y las matrices de datos. Los códigos de barras 2D pueden contener datos con los que es posible corregir de forma autónoma los errores de lectura.

La gran ventaja de los códigos DataMatrix 2D reside en que pueden representar cien veces más información y datos que un código 1D. Según los cálculos de Atlantic Zeiser, en una matriz de 7 por 7 centímetros pueden caber 64 o hasta 88 dígitos. Esto es posible gracias al cabezal de impresión Delta105, que, con una resolución de 600 x 600 ppp y un diámetro de gota de solo 65 μm, puede reproducir caracteres extremadamente finos con gran precisión y nitidez.

Con la ayuda de la impresión inkjet (inyección de tinta) de alta resolución es posible representar y leer en los espacios más pequeños los datos de conservación y caducidad, los números de serie y de producto, así como una gran cantidad de información del fabricante. La impresión digital industrial puede trabajar en los soportes más diversos y proporciona la calidad requerida para plasmar datos e información en un producto, etiqueta o envase de forma legible.

La seguridad de los datos es la prioridad

Estas características de identificación también tienen limitaciones, pues, dado que cualquiera puede acceder libremente a los datos, existe un riesgo de seguridad. Los códigos se pueden copiar y leer fácilmente, si bien dispone de diferentes formas de codificar los datos para garantizar la seguridad. Una de estas formas consiste en utilizar identificadores de aplicación para mostrar información adicional sobre los productos correspondientes. Estos identificadores dan significado a la segmentación del código de barras en su conjunto. Es decir, indican que los primeros diez dígitos contienen, por ejemplo, el código de identificación de la mercancía, los siguientes diez dígitos la fecha de caducidad, etc.

Precisamente en estos tiempos en los que, por desgracia, el plagio de productos aumenta de manera constante, el mercado demanda soluciones de protección contra la falsificación y de seguimiento y trazabilidad de productos. Atlantic Zeiser ha introducido recientemente en el mercado una nueva tecnología con el módulo Track & Trace, que permite al usuario incluir en los envases y verificar cualquiera de los códigos de seguimiento de producto convencionales. Estos son, entre otros, los códigos de barras GS1 y los códigos de barras numéricos 1D y 2D, que permiten comprobar en línea la autenticidad del envase y del producto utilizando un sistema de verificación óptico. En un único paso, las cámaras leen automáticamente los datos del código correspondiente y verifican la autenticidad comparándolos con los datos de referencia almacenados.

Este tipo de soluciones ofrece a los fabricantes de envases la máxima flexibilidad gracias a la tecnología conocida como late stage customization (personalización de última hora), pues la definición de los datos y la impresión se pueden retrasar todo lo posible dentro del proceso de producción. De este modo se optimiza la disponibilidad de las máquinas en todo el sistema de envasado. Si hay un código incorrecto, que no concuerda con los datos de referencia asignados, un mecanismo expulsa el envase correspondiente o el producto y escribe el código que identifica el error de impresión en un archivo de registro. Una vez finalizado el proceso de impresión de una carga, se inicia automáticamente un nuevo proceso de impresión en el que se imprimen los envases clasificados y expulsados que constan en el archivo de registro.

Chips RFID alternativos

Una alternativa que también se está extendiendo es la identificación de productos con chips RFID (Radio Frequency Identification Device, dispositivo de identificación por padiofrecuencia), que no solo tiene aplicaciones logísticas, sino que también se utiliza en los sistemas de pasaportes. Si consideramos la seguridad y el volumen de datos, el sistema RFID es la tecnología del futuro con toda seguridad.

En cuanto a rentabilidad, la tecnología de códigos de barras es y seguirá siendo el método más económico. Además, la tecnología RFID todavía tiene algunas carencias en el uso práctico. Por ejemplo, en los almacenes debe haber una distancia de lectura máxima para garantizar el ahorro de tiempo en el registro de los productos más distantes en los palés. Atlantic Zeiser también apuesta por esta tecnología de futuro y ya ha integrado en sus sistemas de tarjetas la programación y la descripción de los chips RFID de sus soluciones de sistemas.

Ventajas de la impresión digital

La impresión digital bajo demanda (DoD, Drop-on-Demand) es la opción más adecuada en encargos de impresión con datos personalizados o contenido variable, como números o códigos de barras, o cuando los plazos para realizar el trabajo son extremadamente ajustados. En el área del marcado de productos, el etiquetado y el envasado, las técnicas de impresión digital más habituales son la impresión láser, la transferencia térmica y el inkjet.

Sin embargo, la impresión láser y la transferencia térmica presentan una serie de inconvenientes. En el caso del láser deben considerarse los múltiples requisitos de seguridad, la necesaria ventilación y el bajo contraste. En cuanto a la impresión por transferencia térmica, las desventajas son los costes derivados y la limitada adherencia a la superficie cuando se trabaja sobre soportes difíciles. Por estos motivos, la impresión inkjet se está imponiendo como el proceso con más posibilidades de futuro.

La impresión inkjet cuenta con una serie de ventajas como método de impresión de códigos de barras. Consigue la máxima calidad con fuentes de hasta 2 puntos. Además, la impresión digital permite verificar la calidad al cien por cien durante el proceso de impresión mediante sistemas de verificación con cámaras que confirman la legibilidad, con lo que se garantiza que no habrá errores en la producción. Sin la impresión digital no sería posible la implantación del concepto late stage customization, ya que permite eliminar por completo los prolongados periodos de preparación y equipamiento. Por lo tanto, la impresión digital es la opción más rentable en la aplicación de funciones de verificación, al igual que la tecnología de códigos de barras es la solución más rentable para la identificación mecánica de productos.

Impresión inkjet UV como tecnología de futuro

Gracias a los avances de la tecnología de impresión inkjet UV es posible imprimir prácticamente cualquier superficie de un envase, producto o etiqueta. Atlantic Zeiser ha desarrollado tintas que se adhieren al cartón, al plástico, al metal e incluso al vidrio con total seguridad y de forma permanente. Los cabezales de impresión bajo demanda que utiliza Atlantic Zeiser son ideales para el uso de estas tintas UV, ya que las boquillas no se secan y la tinta solo se seca con luz UV.

Además de su elevada adherencia a la superficie y la resistencia a los rasguños, las tintas de secado UV también se caracterizan por presentar una gran estabilidad a la luz. Los sistemas de impresión UV son extremadamente estables y no son de ningún modo comparables con los sistemas inkjet de base solvente, mucho más propensos a los fallos. Para el secado de la tinta, Atlantic Zeiser utiliza sistemas UV LED respetuosos con el medioambiente como la línea de productos SMARTCURE™ que, a diferencia de las lámparas UV clásicas, no generan ozono. En resumen, todo esto garantiza que las líneas negras y los patrones de los códigos de barras se pueden reconocer y leer correctamente en casi cualquier soporte.

Atlantic Zeiser

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